Величина вирусов колеблется от 7 до 400 им. Форма корпускул (элементарных телец, вибрионов) разная: округлая, палочковидная, многогранная или смешанная, форма и размеры вириона каждого вида вирусов более или менее постоянны и определяются структурой белкового капсида, окружающего нуклеиновую кислоту вируса. У вирусов, имеющих внешнюю оболочку, отмечается большая вариабельность морфологии.

Все вирусы в своем составе имеют белок и нуклеиновую кислоту. Более сложные по структуре вирусы содержат также липиды и углеводы. Нуклеиновые кислоты представлены РНК или ДНК.

Размножение вирусов. Вирусы из-за отсутствия самостоятельного обмена веществ могут размножаться только в живой клетке. Вне клеток они находятся в состоянии анабиоза. В искусственно созданных условия вирусы размножаются в культурах тканей человека, животных, в том числе и птиц. Имеются сведения о возможности созревания вирусных частиц на поверхности клеток. Исследованиями с помощью электронного микроскопа установлено, что частицы вируса гриппа обнаруживаются только на поверхности клеток.

Вирусы каждого вида размножаются в клетках определенных органов и тканей. Однако вне организма этот тропизм может не сохраняться. Например, вирусы ящура и полиомиелита в естественных условиях не размножаются в клетках ткани почек, в то время как первичные культуры клеток почек эмбрионов весьма чувствительны к ним.