В основе реакции лежит способность некоторых вирусов вызывать фиксацию эритроцитов на поверхности пораженных клеток. Реакция служит для индикации вирусов в зараженных культурах клеток.

Для постановки реакции берут эритроциты морской свинки, петуха, барана или других животных, изучаемого вируса.

Для постановки реакции из пробирок с культурой клеток, инфицированной вирусом, а также из пробирок с незараженными клетками удаляют питательную среду и вносят 0,2 мл 0,4%ной суспензии трижды отмытых эритроцитов, приготовленной на солевом растворе. Пробирку слегка встряхивают и оставляют при температуре 20—37°С на 20 мин или ставят в рефрижератор при 4°С на 30—40 мин. В присутствии вируса эритроциты прочно фиксируются на клетках и удерживаются на них после 1—2кратного промывания. На поверхности неинфицированных клеток эритроциты не адсорбируются. Разные вирусы вызывают неодинаковую адсорбцию эритроцитов: островную или диффузную.