По нескольким наблюденным положениям малой планеты, т. е. по ее склонениям и прямым восхождениям в различные моменты, на основе законов небесной механики вычисляют путь этой планеты среди звезд на некоторое тремя вперед. Затем, фотографируя планету на светосильных астрографах, получают ее изображение, окруженное звездами, входящими в КСЗ, т. е. имеющими точные координаты.

По этим координатам при помощи точных измерительных приборов устанавливают координаты малых планет для определенных моментов времени. Координаты, ранее вычисленные по законам небесной механики, не сходятся с координатами, полученными для тех же моментов по фотографическим наблюдениям. Одна из причин такого расхождения – ошибка в определении по Солнцу положения точки весны. Разность между вычисленными и наблюденными координатами малой планеты дает возможность уточнить положение точки весны.

Фотографические наблюдения малых планет ведутся в Пулковской, Московской, Крымской астрофизической я других обсерваториях. Чтобы получить положение планеты на пластинке, нужно знать координаты звезд, окружающих планету. Они определяются меридианными кругами.