Область эпидемического распространения желтой лихорадки включает тропические районы Южной Америки и Западной Африки, однако вспышки желтой лихорадки при заносе ее через больных людей или инфицированных комаров возникали почти всюду, где имелись переносчики,— в теплых и жарких поясах восточного и западного полушария (42° с. ш. и 40° ю. ш.).

По-видимому, для развития вируса желтой лихорадки в теле комара требуется оптимальная температура не ниже 25—30°; вот почему заболевания желтой лихорадкой отсутствуют на территориях с более умеренным климатом, хотя там и имеются комары-переносчики.

Формирование желтой лихорадки как инфекции диких животных с природной очаговостью произошло, по-видимому, задолго до появления человека (О. В. Бароян и И. Т. Лозинская). Развитие человеческого общества способствовало эволюции желтой лихорадки как антропоноза в связи с адаптацией комара Aedes к человеческому жилью.

Ареал переносчиков желтой лихорадки, особенно комара Aedes, значительно шире, чем границы природных очагов.

Поэтому при заносе возбудителя в местности, где есть переносчики, заболевание может принять эпидемическое распространение. На Кавказском побережье Черного моря от Сухуми до Батуми обнаружен переносчик—комар Aedes aegypti. С развитием международных воздушных и водных сообщений возрастает опасность завоза инфицированных комаров, которые иногда поселяются на кораблях водного или воздушного транспорта. В связи с большой скоростью воздушного сообщения возможно прибытие людей, находящихся в инкубационном периоде или заболевших в пути.

Распространение желтой лихорадки в прошлом было очень велико: она уносила миллионы жизней. Ф. М. Вернет (1947) писал: «Из всех инфекционных болезней с желтой лихорадкой по ее влиянию на историю человечества и по тому мрачному впечатлению, которое она произвела на умы современников, может сравниться только чума».

Желтая лихорадка в настоящее время распространена в джунглях Западной, Центральной и Восточной Африки и Южной Америки (Бразилия, Венесуэла, Колумбия, Эквадор, Панама, Никарагуа, Коста-Рика, Перу, Боливия, северо-восточная часть Аргентины и др.). Начиная с первой четверти нашего столетия, эпидемии желтой лихорадки зарегистрированы не только в эндемических очагах, но и в местах, где ранее они не   отмечались   (например,   эпидемия в Судане в 1940 г., где было зарегистрировано 15 000 случаев) (О. В. Бароян). В 1949—1954 гг. вспыхнула так называемая панамская волна желтой лихорадки, которая продвинулась в Коста-Рику, Никарагуа, Гондурас. Одновременно отмечен рост заболеваемости желтой лихорадкой в эндемических районах Южной Америки (Колумбия, Боливия, Бразилия, Венесуэла, Перу и др.) (О. В. Бароян). С 1946 г. в некоторых странах Африки отмечены вспышки желтой лихорадки (Нигерия, Гана, Того и др.). В Африке и Америке с 1950 по 1958 г. зарегистрировано 2927 случаев желтой лихорадки, из которых 2693 случая, или 92%, падало на американский континент (О. В. Бароян). В эти годы заболевание желтой лихорадкой отмечалось в ряде африканских стран: Конго, Нигерии, Гане, Сьерра-Леоне, Чаде, Северной Родезии, Ньясаленде и пр. С 1959 г. наметилось падение вспышек желтой лихорадки в Америке и Африке (всего несколько сот случаев).