Гигиена походов в жарком поясе, хорошо разработанная в настоящее время, дает ряд рациональных решений задачи профилактики гипертермии в условиях жаркого климата. В прошлом непринятие соответствующих профилактических мер влекло за собой большое количество случаев теплового удара в армии. Так, в алжирской экспедиции 1839 г. в течение нескольких часов выбыло из строя 200 французских солдат, из которых 11 умерли. При форсированном марше на Пекин в 1899 г. из американского полка численностью 1200 человек выбыло 25%. Во время похода в Хиву в 1873 г. с 26 марта по 14 июля в Красноводском отряде, шедшем через Кара-Кумы, среди 2165 человек зарегистрировано 107 получивших тепловой удар, но, очевидно, действительное количество пораженных тепловым ударом было еще выше, так как в другом месте этого описания можно прочесть, что при выступлении из Бала-Имена в Игды около 100 казаков и 100 пехотинцев потеряли силы от волнечного удара, так что их пришлось перевозить привязанными к верблюдам (Я. Акодус).

Заболевание малярией, паппатачи и денге, а также другими гипертермическими болезнями, алкогольное опьянение, дистония вегетативной нервной системы и пр. также влияют на возникновение теплового удара. Как указывалось, местные жители в жарких странах значительно реже болеют гипертермической болезнью.

Тепловой удар характеризуется довольно разнообразной клиникой, что зависит как от реактивности организма пострадавшего, так и от стадии болезненного состояния. Симптомы теплового удара возникают во время максимальной инсоляции, но иногда они проявляются после того, как больной вышел из зоны инсоляции и отдыхает в тени. Если в продромальной или начальной стадии болезни пострадавшего удается вынести из зоны перегревания, оказать ему быструю помощь, реакция ограничивается обмороком, ощущением духоты, слабостью с небольшим повышением температуры или даже субнормальной температурой; зрачки расширены, дыхание неглубокое. В случаях же средней тяжести и в тяжелых все симптомы болезни быстро нарастают. У больного вслед за повторными обмороками, сопровождающимися приступами резкой адинамии, наступает сильнейшая головная боль, развивается состояние оглушенности, появляются слабость в ногах, неуверенность движений, тахикардия, сонливость, тошнота, ускоренное и поверхностное дыхание, ощущение сжимания в груди. Кожа сухая, количество мочи уменьшено, отмечается фотофобия, конъюнктивы красные, зрачки узкие, лицо гиперемированное. В крови — уменьшение ионов хлора, кальция, натрия.

В дальнейшем развивается тяжелая неврологическая симптоматика: головная боль нарастает, больной возбужден, часто (в 25%) отмечаются делирий, мышечные подергивания; дыхание поверхностное, учащенное, неправильное. Температура с 39° поднимается до 41—42°. Больной теряет сознание, зрачки расширены, не реагируют на свет, пульс малый, нитевидный, кровоснабжение периферии уменьшено; кожа становится сухой, горячей или покрывается липким потом, лицо вначале гиперемировано, потом бледно-цианотичное; стул под себя, сухожильные и брюшные рефлексы понижены или отсутствуют; в моче часто альбуминурия.

В зависимости от преобладания тех или иных симптомов описаны различные формы болезни: сердечно-сосудистая, легочная (ателектаз), мозговая, шоковая, делириозная.

При тяжелых явлениях наступает смерть.