Белковый футляр, называемый вирусной капсидой, состоит из субъединнцкапсомеров, представленных молекулами структурного белка в спирализованной, четвертичной структуре. Симметрия пространственной укладки капсомеров вокруг генома при формировании нуклеопротеида может быть кубической или спиральной, в связи с чем частицывирионы могут иметь форму икосаэдральную, сферическую или палочковидную.

У крупных вирусов симметрия капсиды бывает сложной и форма вириона определяется дополнительной оболочкой, состоящей из белков, углеводов и липидов. Вирусы со спиральной симметрией могут быть полиморфны. Белковый футляр и дополнительные оболочки выполняют защитные функции, предохраняя геном вируса от неблагоприятных воздействий.

Они ответственны за антигенность вируса и принимают участие в адсорбции его частиц на поверхности восприимчивых клеток. В состав вирусных частиц не входят ферменты энергетического обмена, хотя у ряда сложно организованных вирусов имеются ферментные системы, являющиеся пусковыми механизмами их развития внутри клетки.

Внутриклеточный паразитизм (вирусы образуют группу генетических паразитов) и неспособность вирусов размножаться вне клетки, пожалуй, наиболее существенная их особенность. Вирус должен проникнуть в клетку и использовать для своего развития ее метаболический, энергетический и генетический аппарат. В типичном цикле размножения вируса происходят адсорбция его на восприимчивой клетке, прикрепление, проникновение в нее и депротеинизация, т. е. освобождение генома от белкового футляра.

В течение последующего скрытого периода, когда вирус не выявляется в инфекционной форме, происходит списывание (транскрипция) и передача (трансляция) генетической информации с помощью РНК на клеточные «фабрики» белка для синтеза ранних вирусных белков-ферментов, которые обеспечивают выключение клеточного метаболизма и репликацию вирусного генома.

После репликации генома происходят те же транскрипция и трансляция информации для синтеза структурных белков, затем формирование большого числа вирионов путем объединения вирусного генома и белковых субъединицкапсомеров и выход их из клетки. Таким образом, цикл вирусного развития включает стадии, присущие развитию любого организма: латентный период или лагфазу, фазу логарифмического роста, стационарную фазу и фазу затухания.