Степень инактивирующего действия ультрафиолетовых лучей (УФЛ) зависит от длины волны этих лучей. Вирусы, как правило, теряют активность в ультрафиолетовых лучах при длине волны 537°А. Утрата биологической активности вирусов при воздействии этого фактора обусловлена (нарушением структуры как белковой оболочки, так и нуклеиновой кислоты.

Нарушение структуры нуклеиновой кислоты связано с димеризацией тимина, что приводит к образованию связей между нитями ДНК и гидратами азотистых оснований и к инактивации вирусов. Эти изменения считаются необратимыми. Деструктивное действие УФЛ на белки обусловлено разрушением аминокислот цистина и гистидина, что приводит к денатурации белка. В процессе воздействия УФЛ у вирусов в первую очередь утрачиваются инфицирующие свойства, а затем антигенность.

Однако в ряде случаев эти процессы могут протекать одновременно. УЛФ вызывают у вирусов три типа повреждений: летальные (потеря репродуктивности), нелетальные наследственные (мутации), нелетальные ненаследственные (фенотипическая изменчивость).

В шестидесятые годы начали проводить интенсивные исследования по получению вакцин с использованием уфЛ. Были детально разработаны условия инактивации вирусов этим методом. Однако полученные вакцинные препараты пока не вышли за рамки лабораторных испытаний. Несмотря на это, данный способ инактивации вирусов может оказаться в числе эффективных при получении вакцин.