Отсутствие сведений об эволюционно сложившихся связях у вирусов создает трудности для их естественной, филогенетической систематики. Царство Vira, определенное Международным комитетом по таксономии вирусов, объединяющим ведущих вирусологов мира, охватывает обширный круг доклеточных форм жизни, все существование которых ограничивается уровнем биохимического функционирования огромных макромолекул биополимеров — нуклеиновых кислот и белков.

В числе многочисленных предложений по определению вирусов наиболее полная формулировка принадлежит известному биологу, лауреату Нобелевской премии Андрэ Львову: «Вирус — это инфекционное, потенциально патогенное начало, содержащее один тип нуклеиновой кислоты, репродуцирующееся за счет собственного генетического материала, не способное к росту и делению и лишенное ферментов энергетического обмена». Это определение отражает биологическую сущность вирусов как организмов, обладающих самовоспроизводящими функциями, наследственностью и ее изменчивостью, индивидуальным и историческим развитием, а также согласуется с перечисленными ранее основными критериями, которые и обугповили выделение вирусов.

В существующей классификации вирусов, установленной Международным комитетом но таксономии вирусов используются общепринятые в биологической систематике иерархические категории. Вирусы группируются в семейства и (или) роды. В основу классификации положены физико-химические и структурно-морфологические критерии. Многочисленных представителей вирусов, в т. ч. возбудителей болезней животных, по типу генетического материала делят па две большие группы: РНК и ДНК-содержащие вирусы.