Основные свойства вирусов это  бесконечно малые размеры их (фильтрующиеся вирусы, ультравирусы),  отсутствие у них каких-либо структурных функциональных элементов кроме генетического материала и защищающего его белкового футляра, в-третьих, обязательный внутриклеточный паразитизм и, наконец, в-четвертых, дисъюнктивное, разобщенное образование вирусных компонентов и неспособность размножаться путем деления.

Бесконечно малые размеры, обусловившие прохождение вирусов через обычные стерилизующие глиняные фильтры, которые задерживают все остальные микроорганизмы, явились первым и основным критерием особого выделения необычных возбудителей. В настоящее время известно, что размеры вирусов — этих мельчайших физически инертных частиц различны и варьируют от 20 нм (у мелких пикорнавирусов) до 250X300 нм (у вируса оспы), т. е. с одного полюса они приближаются к размеру макромолекул, с другого — превышают размер мелких бактерий.

Структурное упрощение до субклеточного уровня по сравнению с другими организмами, ведущими паразитический образ жизни, связано с исключительно малыми размерами вирусов. Генетическим аппаратом вируса, или его геномом, может быть либо РНК, либо ДНК в отличие от обычных клеток животных, растений, бактерий, где хранителем информации обязательно является ДНК в хромосомах, а РНК выполняет функции переносчика информации в «фабрики» синтеза белка — клеточные органеллы рибосомы. Вирусный геном представляет собой одно или двуспиральную молекулу (иногда несколько молекул) нуклеиновой кислоты одного типа.

Обычно посредником в передаче генетической информации вируса от его генома к синтезу белка также является специфическая для каждого белка информационная РНК (у некоторых мелких вирусов функции информационной РНК выполняет геном). Объем генетической информации для существования различных вирусов значительно варьирует и соответствует их размерам.

Молекулярная масса вирусного генома колеблется в пределах от 1,5 млн. у мелких вирусов до 160 млн. у крупных, что обеспечивает наличие соответственно 7 — 14 и 400 генов. Каждый ген ответствен за образование и функционирование какого-либо одного белка (фермента или структурного), а весь комплекс генов вируса обеспечивает его генотип.