Получить генетически измененные популяции вируса можно при помощи методов экспериментальной селекции Как известно, фенотипические проявления генетической функции вирусов зависят от внешней среды. Поэтому создание определенных условий культивирования позволяет направленно воздействовать на процесс биологической трансформации вирусов, контролировать степень этого процесса при получении штаммов с желаемыми биологическими свойствами. В настоящее время в генетических исследованиях вирусов используют многие маркирующие признаки, коррелирующие с патогенностью и антигенной активностью. Так, в исследованиях с вирусом полиомиелита используют около 30, а с вирусом ящура более 20 признаков. Способность вирусов к размножению при различных температурах, терморезистентность и влияние низкого рН определяют признак вирулентности, поэтому аттенуированные и вирулентные штаммы по этим признакам имеют существенное различие.

Вирусологическая практика изобилует множеством примеров использования в качестве живых вакцин дивергентных штаммов, а также вариантов вируса, ослабивших в естественных условиях патогенность для восприимчивых животных.

В настоящее время методы молекулярной вирусологии позволяют с помощью различных физических и химических факторов изменять структуру вирусного генома и получать вирусы с полезными биологическими свойствами. Данный метод изучения изменчивости вирусов получил название экспериментального мутагенеза и в настоящее время его широко используют в вирусологии.