По отношению к кругу поражаемых объектов среди вирусов имеются примеры как узкой избирательности, так и паразитирования представителей одной таксономической группы на далеких в филогенетическом отношении хозяевах. Наиболее выражена избирательность у самых мелких бактериофагов, поражающих только особей кишечной палочки. В то же время вирусы везикулярного стоматита паразитируют на животных, рыбах, насекомых и растениях. Вирусы вызывают респираторно-кишечные расстройства у телят и раневые опухоли у растений; среди поксвирусов имеются паразиты животных, рыб и насекомых; арбовирусы, как известно, поочередно паразитируют в организме животных и насекомых; иридовирусы также поражают животных, рыб и насекомых. Таким образом, генетическая независимость и универсальность вирусов как автономных генетических систем позволяет им довольно легко преодолевать видовые, родовые барьеры и даже рубежи мира животных и растений. В то же время убиквитарность вирусов не исключает выраженной избирательной способности их отдельных видов в отношении паразитирования в естественных условиях в определенных организмах в силу сложной зависимости вирусов от специфики метаболического, энергетического и генетического потенциала клетки хозяина.